Geschiedenis

Het eiland Madeira is ontdekt door de Portugese ontdekkingsreizigers Tristão Vaz Teixeira, Bartolomeu Perestrelo en João Gonçalves Zarco. Dit gebeurde in 1419. Zij gaven Madeira haar naam, dat ‘hout’ betekent.

Vulkanen en oerbossen

Miljoenen jaren geleden is Madeira ontstaan uit vulkanische uitbarstingen op de bodem van de Atlantische Oceaan. Hierdoor lopen alle eilanden af vanuit het binnenland naar de kust toe. Door de komst van vogels en de zaden die zij meebrachten, ontstonden de eerste oerbossen op Madeira. Aan deze bebossing heeft Madeira uiteindelijk haar naam te danken.

Legende van de koning

Madeira is dus ontdekt door ontdekkingsreizigers. De legende vertelt echter dat de Portugese koning al in 1317 op de hoogte was van het bestaan van de eilanden. Ze komen dan ook voor op een Florentijnse zeekaart uit 1351. Of dit verhaal waar is, zullen we nooit weten.

Van tarwe naar suiker

In eerste instantie werd er veel handel gedreven in tarwe. Het werd verbouwd op zo’n 150 boerderijen. Aan het eind van de 15e eeuw veranderde dit echter. Het verbouwen van suikerriet werd veel lucratiever en al gauw was Madeira één van de grootste suikerleveranciers van Europa. Suiker stond daarom op Madeira bekend als ‘het witte goud’.

Aanleg van ‘levadas’

Om landbouw mogelijk te maken, werden irrigatiekanalen aangelegd die water vanuit de bergen naar de akkers brachten. Deze kanalen worden ‘levadas’ genoemd. Helaas is deze aanleg wel ten koste van heel wat bebossing gegaan. Nu worden er de meest prachtige wandelingen langs de ‘levadas’ georganiseerd.

Nieuwe export: Madeira wijn

Nadat de suikerproductie afnam, zochten Madeiresen naar een nieuw exportproduct. Dit werd gevonden in de inmiddels beroemde Madeira wijn. De komst van de Engelsen zorgde voor een export van de wijn naar Noord-Amerika, West-Indië en Engeland zelf. Dit leidde tot een vrijwel complete teloorgang van de suikerproductie.

Madeira als heilzame plek

Inmiddels leeft Madeira van het toerisme. De eerste stappen in het toerisme op Madeira werden gezet dankzij ‘het therapeutische effect’ van het eiland. In de 18e en 19e eeuw wordt Madeira bekend als een heilzame plek dankzij het milde klimaat. Vooral mensen met tuberculose zouden er baat bij hebben. Uiteindelijk werd Madeira steeds bekender en dat leidde tot het toeristisch paradijs van nu.